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专利"流氓"——美国高通公司的发家史

532 0 作者:发思特 2019-03-15 13:58
摘要:高通为什么会被整个行业恨之入骨甚至是惧怕?说来说去,都是因为“专利”。高通的主要收益来自于两部分:专利授权和手机基带芯片(负责无线通信功能的核心芯片)出售。如今,高通已经成长为全球最大的无线半导体供应商,全球员工总数超过3万人,每天出货手机芯片超过200万片,为全球近千家科技巨头提供技术许可授权服务。


有这么一家公司,你可能一直没见过它的产品,但是每天都在给它交钱,它是通信行业最“拉仇恨”的公司,几乎所有公司都对它咬牙切齿,它也是行业里最官司缠身的公司,不是在告别人,就是在被别人告……


是的没错,它就是我们今天的主角——高通。




高通,全名是美国高通公司(Qualcomm Incorporated),全球领先的高科技通信企业,全球最大的移动芯片供应商,CDMA技术商用化的先驱,世界500强。高通的故事很精彩,也很有趣,我们就从它的创始人开始说起吧。


高通的诞生


高通的创始人,是艾文·雅各布斯博士(Dr. Irwin Jacobs)。就是这个老头,还健在,身体硬朗。




也许你对他的名字很陌生,但是实际上,他在行业里的地位非常高,也很有威望。就连教主乔布斯,也要叫他一声前辈。



两个“布斯”——雅各布斯和乔布斯


雅各布斯的一生非常有传奇色彩。


他1933年出生于美国马萨诸塞州新贝德福德。上高中的时候,他的指导老师说科学和工程学没有未来。于是,他考取了康奈尔大学的酒店管理学院,但被室友嘲笑课程太简单,他又转而学习电气工程。。。(所以说,老师和室友是多么重要!)



年轻时的雅各布斯


之后,他继续攻读麻省理工学院(MIT)的博士学位,最后成为大学老师。他还和另一名教员合著了名为《通信工程基础》的教科书。



雅各布斯的《通信工程基础》


高通并不是雅各布斯创办的第一家公司。


1966年,加州大学圣迭戈分校请雅各布斯帮助创立一所新工程学院,于是他带着一家人(妻子及四个儿子)前往美国西部的圣迭戈(San Diego)。


在圣迭戈分校任教时,雅各布斯与几位加州大学洛杉矶分校的教授一起创立了咨询公司Linkabit Corp。这家公司开发应用于军用卫星通讯领域的技术。之后,他辞去教学工作,全职投入到这家公司的运营中,直到1985年退休。


大牛就是大牛,怎么甘心这么早就退休? 三个月后,也就是1985年7月,他与六个Linkabit公司的同事共同创立了高通(Qualcomm)。


“七剑”创高通(中间穿黑西装的就是雅各布斯,一看就是带头大哥的风范)


“Qualcomm”这个名字来自于“quality communications”,也就是“高质量的通信”。当时,他们没有产品,也没有商业计划,只是在一家比萨饼店楼上租了一间办公室。


谁也没想到,若干年后,这间小办公室里就走出了世界级的通信行业巨头。


CDMA的崛起


早在1940年代,好莱坞女演员海蒂·拉玛(Hedy Lamarr)和作曲家乔治·安太尔(George Antheil)受到音符组织方式的启发,推测可用多个频率发送一个无线电传输信号。这种称作“跳频”的方式,可以避免无线电信息受到阻塞。他们为这项技术申请了专利,但并没有引起重视。



海蒂·拉玛


一直到了80年代,雅各布斯慧眼识珠,发现了CDMA技术的价值。他认为这项技术可以将网络容量提高四十倍,将大幅提升网络的容量,降低网络的成本。所以,选择CDMA技术作为高通公司的主要研究方向。


当时的通信行业,所有人的目光都集中在TDMA技术上,投入巨资进行研发。大家熟悉的GSM,就是基于TDMA技术的。


一代天骄——GSM


为了证明CDMA有用、好用,高通花了数年时间进行实地实验、驱动测试以及行业演示。



图1是高通的测试车,图2是雅各布斯和他的员工


事实证明,CDMA技术确实能够提供更好的声音质量,运营成本也更为低廉。此后,CDMA逐渐进入了发展的快车道。


在高通的努力下,CDMA最终成为可以和GSM分庭抗礼的一个全球性通信技术标准,CDMA通信网络也在全球各地被建立起来。


而高通自己,摇身一变成为行业巨舰,开启了属于它的辉煌时代。


为什么大家都“恨”高通?


高通为什么会被整个行业恨之入骨甚至是惧怕?


说来说去,都是因为“专利”


高通的主要收益来自于两部分:专利授权和手机基带芯片(负责无线通信功能的核心芯片)出售。


手机制造商如果使用了高通芯片,要付芯片的钱及专利费。


设备商建基站的芯片如果使用了高通专利,则得付专利费。


对于运营商来说,一方面需要采购手机厂商的定制机;另一方面,还需要采购设备商生产的设备,得间接付出两份专利许可费用。


说白了,高通“三家通吃”,谁都不放过。


2G时代是GSM的天下,那时候高通还没有什么垄断性的话语权。到了3G时代,完全不一样了,WCDMA、TD-SCDMA、CDMA2000,这几个3G标准全部都和CDMA有密切关系。




高通就是靠CDMA发家的,手上握了无数的核心专利。因此,赚得盆满钵满。


其实,一个公司搞研发,申请专利,收点专利授权费也是天经地义、无可厚非,大家也不会有什么意见。但是,高通的收法,实在是有点“流氓”。。。


一般收专利费的方式是,如果你用了我的专利,就按涉及专利的部分作为计算比例的基数。而高通呢,是按照整体作为基数进行收取的。


比如说,你研发了一款手机,用了某厂家的芯片,一般来说,你(按谈好的价格)付这个芯片的钱,就行了。


但是,如果你用了高通的芯片,不好意思,不管你手机卖多少钱,必须按手机价格的5%给高通钱。如果你手机卖100美元,那给高通5美元。如果你手机卖1000美元,那就要给50美元。……哪怕你造个飞机,价值10亿美元,只要用了它的芯片,你就要给它5000万美元。。。


手机的功能现在不断增加,各个配件(摄像头、屏幕)都越来越好、越来越贵,整机价格在提升,你的芯片不变,你依旧可以按比例抽钱。


怎么样?够不够狠?这就是高通的专利授权费被称为“高通税”的原因。


现在行业竞争这么激烈,厂家利润本来就微薄,你这不分青红皂白就收5%,人家心里肯定不爽啊。。。


关键是,即使你恨得咬牙切齿,你都拿高通没办法,因为它的专利实在太多太重要了,你根本绕不开它。


在过去30年中,高通在研发领域投入的资金超过440亿美元,其在全球申请和拥有的专利超过13万项。这些技术以蜂窝通信为中心,包括标准基本专利和非基本专利。其中标准基本专利是指对设备是至关重要的技术标准。


高通总部的“专利墙”,贴满了它的专利


手机厂商愿意与高通合作,还有另外一个重要的原因,那就是对于手机厂商来说,高通不仅仅是专利提供方,还是一个巨大的专利保护伞——


在与高通签署专利授权协议的同时,高通一般还会要求手机厂商与其签署一个反授权协议。说的简单些,也就是手机厂商,把自己申请的专利,反向授权给高通,并且放弃对其他与高通签署同样协议的手机厂商的起诉权。


举个例子,如果其中一家厂商侵犯了另外一家手机厂商的专利,只要这两家手机厂商都与高通签署了反授权协议。这两家手机厂商之间,就不会产生相关的专利诉讼。

这对于手机厂商来说,是一个省事且离不开的保护伞,毕竟如今手机市场趋同化如此之强,各家手机厂商都会申请在相应领域繁杂的专利保护。一旦不慎侵权,会给自己惹来不少麻烦。但进入高通的专利保护伞,就相当于进了一个手机专利保护联盟,在专利授权的问题上,自己就不会遇到太多麻烦。


然而进入保护伞的代价着实不低,行业里怨声载道,叫苦不迭。

高通的未来


如今,高通已经成长为全球最大的无线半导体供应商,全球员工总数超过3万人,每天出货手机芯片超过200万片,为全球近千家科技巨头提供技术许可授权服务。


根据高通公布的财报,它在2017财年的营收达到了230亿美元。


高通主营业务主要是3块:QCT、QTL和QSI。- QCT:即高通CDMA技术集团,主要负责研发和销售无线基础设施和设备中的芯片等软硬件方案,这几年骁龙系列SoC是其主力。- QTL:高通技术授权部门,主要负责对高通历年积累和收购的技术专利进行授权。- QSI:高通的战略投资业务,主要是为新业务方向或现有业务扩张做战略储备,确保未来的增长。


目前,高通的触角已经延伸至医疗、物联网、智能家居、智慧城市等多个领域。


尤其是在物联网方面,高通做了大量的布局,包括研发和并购。2016年,高通公司宣布将以470亿美元收购领先的汽车行业半导体解决方案提供商恩智浦。如果收购成功,将大大增强它在这方面的实力。


在5G方面,作为老本行,高通当然更不会放过。它在很多5G关键技术上保持着领先,储备了大量的专利。同时,它也和很多企业有密切的合作关系,在全球范围内到处开展5G测试。




正所谓树大招风,这些年高通的日子其实也不好过。除了应接不暇的官司之外,还经历了各种风波,例如大家知道的博通收购案。虽然最后成功挡住了杀上门的“野蛮人”,但也大伤元气,遭罪不少。


尽管如此,这么多年来,高通对于通信行业的技术发展,还是做出了很多积极贡献的,不能片面地否定它的价值。


只要踏实创新,坚持投入,我们也会有像高通这样的企业,我们也能爬到食物链的最顶端。到那个时候,“收税官”这个美差,就轮到我们啦


来源:摘自鲜枣课堂 

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